看过小蜗牛的眼睛吗?今天大清早,有人说在琥珀里看到了亿年前的……
2018-10-12 09:53:21 作者:许琦敏

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▲缅甸琥珀中带触角等软组织的蜗牛(摄影:邢立达)

今天上午8点,中、英、澳、加等国的古生物学家在北京宣布,他们发现了世界上首例保存了触角等软组织的白垩纪蜗牛琥珀,该研究成果在专业学术刊物《白垩纪研究》在线发表。

该研究由中国地质大学(北京)邢立达副教授领衔,苏格兰国家博物馆安德鲁?罗斯(Andrew J. Ross)教授、澳大利亚莫纳什大学杰弗里·史迪威(Jeffrey D. Stilwell)教授和加拿大萨斯喀彻温省皇家博物馆瑞安?麦凯勒(Ryan C. McKellar)教授等学者共同研究。

此次新发现的标本来自著名的琥珀产区,缅甸北部克钦邦胡冈谷地。据矿区的火山灰测定,此地的琥珀距今约一亿年前,属于白垩纪晚期的最早期。该时期生活在缅甸北部潮湿的热带环境中的动植物,常常被柏类或南洋杉类所流下的树脂包裹,在漫长的地质年代中形成琥珀,并一直保存至今。因此,琥珀可以特异保存各种软组织,比如羽毛的羽小枝、小鸟的外耳孔、眼睑等细节,甚至立体的蠕虫和真菌。这些信息通常是古生物学家无法从其他化石记录中获知的。因此,琥珀提供了更完整的关于古生物形态学、多样性和行为的记录。

2016年,邢立达团队在琥珀收藏家刘岩先生的收藏中,偶然发现了一枚很特别的蜗牛琥珀,其中包裹着两个蜗牛。令人称奇的是,其中一个蜗牛头部保存有成对的触角,触角底部的小黑点则是残留的眼睛,其足部也得以保存,足部有一个奇特的盘状特征很可能是被树脂和一些组织覆盖的厣(壳盖)。

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▲缅甸琥珀中带触角等软组织的蜗牛的3D重建(制图:邢立达)

“在琥珀中看到蜗牛的眼睛是很奇妙的事情!”中国地质大学(北京)邢立达副教授告诉记者,“蜗牛的眼睛位于身体前端的头部──触角基部与触角上。通常,一对触角的蜗牛,如山蜗牛等,眼睛位于触角基部;而两对触角的蜗牛,如非洲大蜗牛等,眼睛则位于大触角上。我们在这次发现的琥珀标本上观察到一对触角,触角基部的小黑点是它的眼睛,这是我们首次在琥珀中发现有如此丰富软组织的蜗牛化石。”

腹足类专家杰弗里·史迪威教授表示,从形态学上看,这次发现的蜗牛琥珀标本与山蜗牛超科(Cyclophoroidea)形态学特征一致;研究团队初步确定这个新标本属于这个超科的早期成员,有可能归属于这个超科中的山蜗牛科(Cyclophoridae)或其他类群。

山蜗牛超科有着广泛的地质记录,化石记录可以追溯到欧洲侏罗纪晚期,现生类群也常见。由于标本有着三个至三个半螺层,我们推断它是幼年个体,这会给我们的鉴定带来不确定性,比如它也可能属于与山蜗牛科有着相似形态的物种。

知名的琥珀专家,苏格兰国家博物馆安德鲁?罗斯教授介绍道:“在我们此次描述之前,中生代琥珀从未记录过如此详尽的蜗牛软组织。一些新生代的琥珀,如始新世波罗的海琥珀中的蜗牛有触角,中新世多米尼加琥珀中前鳃类虫昌蜗牛科也有一些软组织,但都不如这次发现的完好。”

由于树脂通常聚集在树内外的空隙或创口处,从树枝上滴下或沿树皮外流,这些溢出树外的树脂简直就是小型无脊椎动物的诱捕器,而且这个过程非常迅速。

“我们可以复原此次发表的蜗牛琥珀的形成过程,”邢立达解释道,“蜗牛伸出触角正在爬行,溢出的树脂首先包裹住蜗牛的壳体,防止了蜗牛的柔软部分缩回,蜗牛试图从树脂中挣脱出来,开始伸展足部,但是它的足部和触角随后被继续溢出的树脂吞噬,蜗牛体内的气体和液体随后挤出到树脂里,形成了泡泡,部分挡住了它的头部和足部。再经过沧海桑田,这块树脂最终变成了琥珀。”



作者:许琦敏
编辑:顾军
责任编辑:许琦敏

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